Дикие бараны, предки нашей домашней овцы, как мы видели, водились, да и сейчас водятся в горах и степях.

В лесах дикие овцы не живут. Это перешло и к домашней овце. Большинство пород наших домашних овец чувствует себя очень хорошо в степях и на горных пастбищах. Зато лесные и особенно сырые пастбища действуют на овец очень плохо. Они на них не только худеют, но часто заболевают глистными болезнями, от которых зачастую происходит большой падеж овец.

Овцы очень не требовательны к корму

Многие породы овец, как курдючная или каракульская, прекрасно чувствуют себя на очень скудных степных и солончаковых пастбищах. И на таких скудных пастбищах эти овцы способны даже нагулять себе осенью большое количество жира, про запас. Известно, что в местах с самой скудной полупустынной растительностью наибольшее распространение получает овцеводство, занимающее до 90% поголовья всех стад.

Овца имеет узкую, тонкую морду, тонкие, очень подвижные губы и острые зубы на нижней челюсти. Благодаря такому строению рта овца может поедать очень мелкую и низкую траву или молодую отаву после скоса лугов.

Все это дает возможность овце прекрасно использовать растительность и даже нагуливать жир на таких пастбищах, на которых крупный рогатый скот принужден голодать. Американцы на своих опытных станциях вычислили, что из 600 сортов различных сорных трав лошадь поедает только 83, корова еще меньше — 56, а овца — 570, т, е. почти все сорные травы являются для овцы съедобными.

Американский профессор Генри считает овцу прекрасным очистителем фермы от сорных растений. Овцы даже предпочитают некоторые сорные травы, пока они сочны, обыкновенным травам.

Поэтому овца очень выгодное животное при пастьбе на разных бурьянах, пустырях и заброшенных землях. Овца прекрасно также использует пожнивные выпасы, начисто подбирая осыпавшиеся колоски и зерна. Поэтому овцеводство очень хорошо сочетается с крупным зерновым хозяйством.

Овца хорошо приспособлена к поеданию грубого корма, такое как сено, солома и другие объемистые корма. Правда, в этом отношении она несколько уступает крупному рогатому скоту.

Желудок и кишки у овец очень хорошо развиты. Если сравнить длину тела овцы с длиной всех ее кишок, то окажется, что кишки в 28 раз длиннее ее тела. У рогатого скота кишки длиннее тела в 20 раз, у лошади — в 15, а у свиньи всего лишь — в 12 раз.

Но способность использовать с выгодой корм не у всех овец одинакова. Мериносы, особенно сильно складчатые, хуже используют корм, а мясные английские породы овец, наоборот, лучше других пород. 

Замечено, что густошерстые овцы хуже используют корм, чем редкошерстые. Это утверждение подтверждается опытами, произведенными в Германии, которые мы считаем не лишним здесь привести. 

В опыте участвовали три группы овец. Одна группа состояла из сильно складчатых шерстных мериносов старого типа негретти. Другая группа состояла из сравнительно гладкокожих мериносов типа рамбулье, и в третью группу входили английские мясные овцы. Опыт продолжался пять месяцев, причем все группы кормились совершенно одинаково. Результаты получились следующие: первая группа (складчатые мериносы) дала привес в 62 кг, вторая группа (рамбулье) — 72 кг и третья группа (английские мясные) дала наивысший привес, равный 110 кг. Кроме того и по количеству произведенной чистой шерсти гладкокожие породы обогнали складчатых мериносов. Так негретти дали 126 кг, рамбулье — 161 кг и английские мясные — 128 кг чистой шерсти.

Американские опытные станции, проведя более точные опыты, получили, что на 40 кг прироста живого веса английские мясные ягнята потребляли 280 кг, а мериносы складчатого типа — 360 кг сухого вещества корма.

Валухи — выложенные бараны — лучше используют корм, чем бараны и матки. При этом оказывается, что и мясо у них лучшего качества — более нежное и сочное. 

Овца имеет ряд преимуществ по сравнению с другими сельскохозяйственными  животными. 

Так американцы считают, что овца более продуктивна, чем крупный рогатый скот, по следующим причинам: 

  • овца дает больше продуктов на единицу корма, т. е. она лучше и выгоднее использует корм, но овца менее приспособлена к использованию большого количества грубого фуража, чем крупный рогатый скот;
  • овцы — лучшие истребители сорной растительности;
  • овцеводство дает возможность использовать всё пустыри;
  • овцы хорошо удобряют пастбище. Навоз овцы гораздо равномернее распределяется по пастбищу. Кроме того овцы своими острыми копытцами втаптывают свой навоз в землю, благодаря чему он используется целиком. За это свойство овцы американские фермеры называют ее «золотым копытом». У крупного рогатого скота или лошадей, навоз распределяется по пастбищу неравномерно, и значительная часть его пропадает бесполезно.
  • овцы перерабатывают на мясо и шерсть многое, что не может быть использовано другими животными. Так при пастьбе по жнивью из-под хлебов овцы подбирают колоски зерна, осыпавшиеся при уборке. Отаву, слишком скудную для других животных, можно использовать, пуская на нее овцу;
  • шерсть — чрезвычайно транспортабельный, удобный для перевозки продукт;
  • оборот в овцеводческом хозяйстве совершается быстро. Мясные ягнята поступают в продажу с шести месячного возраста;
  • овца имеет густую, длинную шерсть, хорошо защищена от холода и не требует теплых помещений.

Овцы сравнительно плодовиты

Мериносы часто приносят паре ягнят. Романовская овца редко дает меньше 2—3 ягнят, а зачастую во второе и третье ягнение их бывает и четыре.

Обыкновенно новорожденный ягненок весит 3 кг, а у крупных пород — до 5 и даже до 6 кг. Ягнята в подсосный период развиваются чрезвычайно быстро. Ягненок в подсосный период для удвоения своего живого веса требует 10 дней, поросенок—18, козленок — 22, теленок — 47 и жеребенок — 60 дней.